Защо сънуваме? Науката предлага някой възможности

Може да пропадате в безкрайна празнота или да ви преследва сериозно раздразнен алигатор. Може дори да сте се върнали в училище, да ви предстои да вземете изпит по история, без да сте учили – и в същото време да сте голи.

Независимо дали става въпрос за отдавна изгубен познат или пчели със зъби, сънуването е едно от най-странните неща, които правим. Тези нощни халюцинации са най-ярки по време на вид сън, наречен бързо движение на очите (REM). И дори когато не ги помним, повечето от нас обикновено прекарват около два часа всяка нощ в сънища. Но защо съзнанието ни се надпреварва дори докато сме дълбоко заспали?

Хората обмислят причините, които стоят зад тези нощни психически преходи от хилядолетия. Ако потърсите „защо сънуваме“ в Google, ще получите почти 4 милиарда – по-точно, около 3 610 000 000 – резултата. Но дори и днес учените все още не са напълно единодушни, относно целта на сънуването. За разлика от това, има много неща, които знаем за ролята на съня, за който е установено, че спомага за засилване на мозъчната функция, регулира имунната ни система и насърчава физическата активност.  Изследването на сънищата е особено обезсърчително, защото на учените често се налага да разчитат на доклади от наскоро събудени субекти.

В рамките на научната общност, казва психологът от Харвард и изследовател на сънищата Дейрдре Барет, има огромен брой идеи за точната функция на сънищата. „Възможностите са толкова, колкото са психолозите-сънуващи“, добавя тя. Въпреки че все още няма консенсус, ето няколко от най-известните теории за това, защо сънуваме.

Страничен продукт на нервната активност

Теориите за сънищата не се ограничават до една научна дисциплина. Зигмунд Фройд предизвиква десетилетия на дебати със своя често цитиран психоаналитичен подход. Той предполага, че сънищата – които са частично извлечени от стимули и преживявания в будния свят – са пътна карта към несъзнаваното, отразяващо нашите най-дълбоки желания.

Моделът за активиране и синтез на сънуването обаче разглежда въпроса през невробиологична леща. Предложена от психиатрите от Харвард, Дж. Алън Хобсън и Робърт Маккарли, през 1977 г., теорията твърди, че мечтите са опитите на мозъка ви да осмисли случайни модели на изстрелване на неврони, докато спите. С други думи, те са просто страничен продукт от мозъчните процеси по време на сън.

Според този модел определени вериги в мозъчния ствол се включват по време на REM съня. Веднъж активирани, части от лимбичната система, които се справят с паметта и емоциите – като хипокампуса, участващи във формирането на дългосрочни спомени, и амигдалата, която управлява реакциите на страха – генерират множество електрически сигнали. След това мозъкът се опитва да вплете смисъл и разказвателни структури в тази дейност след събуждане, раждайки сънища.

Но Патрик Макнамара, невролог и изследовател на сънища в Медицинския факултет на Университета в Бостън, отбелязва, че сме изминали дълъг път, откакто теорията е въведена за първи път през 70-те години. „Ако сега говорите с Алън Хобсън, не мисля, че той би казал, че това е, което мисли за начина, по който функционират сънищата“, казва Макнамара. „Твърде опростено е да се каже, че мозъкът просто приема тези произволни модели на активиране и създава сънищата.“

Освен това, казва той, тези модели не са случайни. „Има специфичен набор от регионални мозъчни мрежи, които са силно активирани по време на сън“, продължава той. „Така че те не просто се опитват да се справят със случайни импулси, излизащи от мозъчния ствол и след това да създадат история около тези импулси.“ Тези мозъчни мрежи, казва Макнамара, извършват специфични видове работа и създават специфично съдържание на сънища.

Съхраняване на емоционални спомени

Друга теория за ролята на сънищата е, че те помагат да се анализират и консолидират спомени, процес, при който скорошният, научен опит се превръща в дългосрочно съхранение. Макнамара казва, че сънищата помагат за съхранението на спомени от емоционални преживявания – и помагат за регулирането на настроенията ни на следващия ден. „Има много добри доказателства, че сънищата са много добри в модулирането на травма и страх“, казва той.

Десетилетия изследвания накараха учените да свържат REM съня с консолидирането на паметта. Но доскоро беше по-трудно да се определят специфичните мозъчни механизми зад това съхранение. Напредъкът в оптогенетиката, техника за стимулиране на неврони, които са генетично модифицирани да реагират на светлинни импулси, сега дава възможност на изследователите да разгледат точните популации от неврони по време на REM сън. През 2016 г. проучване върху мишки, използващо оптогенетиката, открива причинно-следствени доказателства, че за консолидацията на паметта е необходим определен тип мозъчна вълна, наречена тета трептения. През изминалия юни, изследователи от университета в Цукуба и университета в Токио в Япония, използват същата техника, за да идентифицират малка група неврони в хипокампуса, които също помагат за съхранението на паметта.

Симулиране на социални ситуации и заплахи

Други теории поддържат, че сънищата могат да служат като виртуална симулация на живота. В тази теорията например, се твърди, че съня е древен механизъм за биологична защита; естествен резултат от нашата еволюция. По същество сънуването позволява на мозъка да репетира нови стратегии за оцеляване, без да се налага да се защитава срещу действителна заплаха. „Всички данни за съдържанието на сънища подкрепят идеята, че има много сънища за заплахи“, казва Макнамара. „Всичко, от ухапвания от змии до социални заплахи.“

Но Макнамара казва, че все още не е ясно дали цялото това подсъзнателно обучение, всъщност оказва влияние в реалния живот. „Не мисля, че това все още е демонстрирано“, казва той. „Но изглежда разумно. Ако симулираме заплахи през нощта, вероятно това е форма на практика. И по някакъв начин това се пренася и през деня. “

По подобен начин, теорията за социална симулация твърди, че нашите сънища предоставят зона без последици за мозъка да практикува социални и поведенчески стратегии. „Идеята тук“, казва Макнамара, „е, че мечтите помагат да симулираме нашата социална реалност, така че да можем по-добре да се ориентираме във взаимодействията и взаимоотношенията.“ „Ако това е вярно, сънищата са наистина важни и за социалното сътрудничество“, добавя той. Например, ако сънувате междуличностни конфликти – да речем, раздяла с приятел или неразбирателство с колега – тогава ще се справите по-добре с тези конфликти на следващия ден, казва Макнамара.

Творческо вдъхновение и решаване на проблеми  

Има и друга идея, че сънищата могат да бъдат платно за творчество. Поп културата изобилства от креативни личности, които са използвали сънищата като своя муза. Барет казва, че сънищата могат да доведат до творчески пробиви, като ни помагат да решим проблеми, които изискват ярка визуализация. „Независимо дали това е художник, който се опитва да измисли вдъхновение за нова картина или изобретател, който разработва 3-D устройства“, казва тя.

Освен това мечтите могат да ни помогнат да се справим с проблеми, които могат да се противопоставят на конвенционалната мъдрост. Барет посочва германския химик от 19-ти век, Август Кекуле, който твърди, че съня му за змия, която яде собствената си опашка, го е накарала да открие пръстеновидната структура на молекулата бензен. (Други учени по това време са смятали, че всички молекули следват праволинейна структура.) „Винаги, когато трябва да мислим нестандартно, сънищата помагат в това“, добавя тя.

И макар тези теории на пръв поглед да изглеждат противоречиви, Барет отбелязва, че всички те може да са различни части от един и същ пъзел. „Да питаш, за какво са сънищата е все едно да питаш за какво служи будната мисъл“, казва тя. „Те са по малко за всичко. Наивно е да мислим, че повечето еволюционни развития имат само една цел.“